Zi tristă pentru atletismul românesc. Cea mai mare săritoare în înălţime din istoria României şi una una dintre cele mai mari din lume, Iolanda Balaş-Soter, a încetat din viaţă, la 79 de ani.

Vicecampioană olimpică la 1.500 de metri la Sydney, în 2000, şi câştigătoare a cinci medalii de argint la Campionatele Mondiale, în probele de 800 de metri şi 1.500 de metri, Violeta Beclea Szekely regretă dispariţia celei care "a revoluționat atletismul românesc după 1989".

"Am primit vestea cu mare tristețe, ca toată lumea din atletismul românesc și nu numai, pentru că vestea tristă a depășit deja granițele României. Un om de referință pentru tot ce înseamnă atletismul românesc și cel mondial.

Este omul care pentru România a revoluționat atletismul după 1989. Este persoana care a pus bazele unui atletism modern, un om cu care puteai să discuți, un om de mare rezonanță. Este o mare pierdere nu pentru noi, ci pentru tot sportul românesc. E mai sărac sportul românesc.

Din păcate pentru întreg sportul românesc om ca doamna Iolanda Balaș nu cred că o să mai fie. Nici vorbă să egaleze cineva performanțele dânsei", a spus Violeta Beclea Szekely, pentru Digi Sport.

Campioană olimpică la 5.000 de metri, în 2000, şi triplă campioană modnială, la 1.500 şi 5.000 de metri, Gabi Szabo deplânge moartea celei care i-a fost un adevărat mentor.

"În momentul în care am primit vestea parcă a căzut cerul pe mine...și a început să plouă. Este un moment extrem de trist pentru sportul românesc și în special pentru atletismul românesc. A fost mentorul meu, omul care a ținut extrem de mult la mine. Un om deosebit, de o eleganță cum nu vă puteți imagina. Un om care a ținut echilibrul în sportul de la noi și o să ne lipsească mult de acum încolo. E mai sărac sportul acum. Din păcate se sting legendele sportului românesc ușor, ușor. Oameni de foarte mare calitate se duc în ceruri și sper să ne ajute de acolo să ducem mai departe numele sportului românesc.

Îmi aduc aminte cu plăcere de cât de muncitoare era și cum mă lua de mânuță să mergem în stânga și în dreapta ca să putem moderniza pistele de atletism. Aveam nevoie mare de bani, trebuiau plătite facturi. M-a luat lângă ea și am mers și am făcut lobby împreună pentru atletism. Am făcut rost de bani să achităm facturile, nu o să uit niciodată. Sau la Atlanta în 1996, când atletismul nu lua medalii și eu m-am calificat în finala de la 1.500 de metri. Două ore cât am stat pe terenul de antrenament a stat lângă mine și m-a mângâiat pe picioare. Dacă am ajuns să muncesc în atletismul românesc sau în sportul românesc, i se datorează ei. M-a chemat să vin lângă ea și să învăț cât mai multe lucruri", a declarat Szabo pentru Digi Sport.

La rândul său, Nicolata Grasu spune că Iolanda Balaş a fost "simbolul nostru".

"Nu-mi vine să cred că s-a întâmplat așa ceva într-o zi posomorâtă ca asta. A lăsat multă istorie în atletismul românesc și în sportul mondial. A fost un model pentru noi toți, iar săriturile ei ne-au făcut să înțelegem că nimic nu este imposibil în sport. Dumnezeu s-o ierte!", a precizat vicecampioana mondială la aruncarea discului, titlu obţinut în 2001.

"Mi-e inima grea de vestea pe care am aflat-o. S-a stins din viaţă marea campioana Iolanda Balaş-Soter! Am pierdut un simbol al atletismului românesc şi al întregii Românii, un om extraordinar, de o caldură şi o bunătate impresionante! Dumnezeu să te odihnească, Ioli!", a scris pe Facebook Elisabeta Lipă, ministrul Tineretului şi Sportului.

"Iolanda Balaş-Soter reprezintă un simbol al excelenţei şi al dedicării în sport", a afirmat preşedintele Federaţiei Române de Handbal, Alexandru Dedu, care a deplâns decesul legendei atletismului românesc.